Character as an Element of Social Justice

 

-------- MISHNA, PIRKEI AVOT 5:10 -------------------------------------------- Translation Original There are four types of character: 1) Someone that says, "Mine is mine, and yours is yours." This is a neutral type; some say this is a Sodom-type of character. 2) Someone that says, "Mine is yours and yours is mine," is an unlearned person. 3) Someone that says, "Mine is yours and yours is yours," is a pious person. 4) Someone that says, "Mine is mine, and yours is mine," is a wicked person. [Soncino translation. Edited for gender neutrality] ארבע מדות באדם האומר שלי שלי ושלך שלך זו מדה בינונית ויש אומרים זו מדת סדום שלי שלך ושלך שלי עם הארץ שלי שלך ושלך שלך חסיד שלי שלי ושלך שלי רשע: .... 


-------- MIDRASH TEHILLIM, PSALM 41 ------------------------------------------ Translation Original Rabbi Yona said “Happy is one who is thoughtful of the person in need” (Psalms 41:2). What does “thoughtful” mean? That the giver examines the situation and contemplates how best to to give life [to the needy]. [AJWS translation] אמר ר' יונה אשרי משכיל ונותן אל דל, מהו משכיל, שמסתכל וחושב עליו היאך להחיותו .... 


-------- BABYLONIANTALMUD, KETUBOT 111B -------------------------------------- Translation Original The person who [by smiling affectionately] shows their teeth to their friend is better than one who gives milk to drink. [Edited for gender neutrality.] טוב המלבין שינים לחבירו יותר ממשקהו חלב. .... 


-------- RAMBAM, GUIDE FOR THE PERPLEXED, SECTION 3, CHAPTER 32 -------------- Translation Original It is not in the nature of humans, reared in slavery, in bricks and straw and the like, to wash their hands of their dirt and suddenly rise up and fight with the giants of Canaan. God in God's wisdom contrived that they wander in the wilderness until they had become schooled in courage, since it is well known that physical hardships toughen and the converse produce faintheartedness. A new generation was born which had not been accustomed to slavery and degradation. [Hebrew translated from Judeo-Arabic. Edited for gender neutrality] כי כמו שאין בטבע האדם שיגדל על מלאכת עבדות בחמר ובלבנים והדומה להם ואחר כן ירחץ ידיו לשעתו מלכלוכם וילחם עם ילידי הענק פתאום, כי אין בטבעו שיגדל על מינים רבים מן העבודות ומעשים מורגלים, שכבר נטו אליהם הנפשות עד ששבו כמושכל ראשון, ויניחם כלם פתאום, וכמו שהיה מחכמת השם להסב אותם במדבר עד שילמדו גבורה, כמו שנודע שההליכה במדבר ומיעוט הנאות הגוף מרחיצה וכיוצא בהם יולידו הגבורה והפכם יולידו רך לבב, ונולדו גם כן אנשים שלא הרגילו בשפלות ובעבדות ....


-------- MISHNA, BRACHOT 9:5 ------------------------------------------------- Translation Original A person is obligated to bless the bad things as they bless the good as it says, "And you shall love Adonai your God with all your heart and with all your soul and with all your might" (Deuteronomy 6). "With all your heart" - with both your inclinations - the good inclination and the bad. "With all your soul" - even if God takes your soul. "With all your might" - with all your money. Another interpretation: "with all your might" - with every trait and characteristic God bestows upon you, for God bestows very very much. [AJWS translation] חייב אדם לברך על הרעה כשם שהוא מברך על הטובה שנא' (דברים ו) ואהבת את ה' אלהיך בכל לבבך ובכל נפשך ובכל מאדך בכל לבבך בשני יצריך ביצר טוב וביצר רע ובכל נפשך אפילו הוא נוטל את נפשך ובכל מאדך בכל ממונך דבר אחר בכל מאדך בכל מדה ומדה שהוא מודד לך הוי מודה לו במאד מאד .... 


-------- JEREMIAH 22:13-17 --------------------------------------------------- Translation Original Ha! One who builds one's house with unfairness and one's upper chambers with injustice, who makes their fellow work without pay and does not give them their wages, who thinks: I will build me a vast palace with spacious upper chambers, provided with windows, paneled in cedar, painted with vermilion! Do you think you are more a king because you compete in cedar? Your ancestors ate and drank and dispensed justice and equity -- then all went well with them. They upheld the rights of the poor and needy -- then all was well. That is truly heeding Me -- declares God. But your eyes and your mind are only on ill-gotten gains, on shedding the blood of the innocent, on committing fraud and violence. [JPS translation [1]. Edited for gender neutrality] הוֹי בֹּנֶה בֵיתוֹ בְּלֹא צֶדֶק וַעֲלִיּוֹתָיו בְּלֹא מִשְׁפָּט בְּרֵעֵהוּ יַעֲבֹד חִנָּם וּפֹעֲלוֹ לֹא יִתֶּן לוֹ: הָאֹמֵר אֶבְנֶה לִּי בֵּית מִדּוֹת וַעֲלִיּוֹת מְרֻוָּחִים וְקָרַע לוֹ חַלּוֹנָי וְסָפוּן בָּאָרֶז וּמָשׁוֹחַ בַּשָּׁשַׁר: הֲתִמְלֹךְ כִּי אַתָּה מְתַחֲרֶה בָאָרֶז אָבִיךָ הֲלוֹא אָכַל וְשָׁתָה וְעָשָׂה מִשְׁפָּט וּצְדָקָה אָז טוֹב לוֹ:דָּן דִּין עָנִי וְאֶבְיוֹן אָז טוֹב הֲלוֹא הִיא הַדַּעַת אֹתִי נְאֻם ה': כִּי אֵין עֵינֶיךָ וְלִבְּךָ כִּי אִם עַל בִּצְעֶךָ וְעַל דַּם הַנָּקִי לִשְׁפּוֹךְ וְעַל הָעֹשֶׁק וְעַל הַמְּרוּצָה לַעֲשׂוֹת: .... 


-------- MISHNA, PIRKEI AVOT 1:13 -------------------------------------------- Translation Original If I am not for myself, who will be for me? But if I am only for myself, what am I? And if not now, when?  הוא היה אומר אם אין אני לי מי לי וכשאני לעצמי מה אני ואם לא עכשיו אימתי: .... 


Mishna, Pirkei Avot 1:13

Translation Original

If I am not for myself, who will be for me? But if I am only for myself, what am I? And if not now, when? 

הוא היה אומר אם אין אני לי מי לי וכשאני לעצמי מה אני ואם לא עכשיו אימתי:

Suggested Discussion Questions

1. What is Hillel saying?
2. What is the overall guiding moral and ethical principle of Hillel’s teaching?
3. How can we translate this teaching into our Social Justice work today?